Navigator Jurgen Damen overleden

b_600_0_16777215_00_images_12-NIEUWS_JurgenDamen_1421507401_SS13WWDAKAR.jpg

Jurgen Damen is vanmiddag aan zijn verwondingen overleden. Dat meldde zijn echtgenote Kathy. De Belgische navigator raakte maandag in de eerste etappe van de Sealine Rally in Qatar ernstig gewond toen de auto, waarin hij René Kuipers navigeerde, zwaar crashte. Damen was de afgelopen nacht overgevlogen van Qatar naar België, waar hij vanmiddag in het Gasthuisberg-ziekenhuis in Leuven is overleden, in het bijzijn van zijn familie. Jurgen Damen is slechts 42 jaar geworden. Hij laat een vrouw en een zoontje achter.
Rallymaniacs wenst Kathy, Jules en de familie en vrienden alle sterkte toe in deze verschrikkelijke tijd. 

Jurgen Damen was een van de meest ervaren navigators in de rallysport. Hij maakte zijn debuut als co-piloot in de Dakar in 1998, naast Clouseau-zanger Koen Wauters. Dat was aanvankelijk geen succes, zo vertelde Damen in een interview in de DakarGids. "Het was een proef op het terrein van Chateau Lastours, in de buurt van Narbonne in Zuid-Frankrijk. Het was de eerste keer dat ik serieus een roadbook in mijn handen had. De helft van de tijd had ik echt geen idee waar ik was. Ik dacht dat het nooit meer goed zou komen.” Dat bleek achteraf reuze mee te vallen. Damen ontwikkelde zich tot een kundig en gerespecteerd navigator, die te allen tijde de rust en het overzicht bewaarde. 'Voorzichtig snel' was zijn motto.  

Damen is eigenlijk per ongeluk in de Dakar terecht gekomen. Hij werkte als monteur bij AD Sport, het bedrijf dat de auto’s van het team van Koen Wauters opbouwde en besloot in 1997 met een paar maten op eigen houtje de rally achterna te reizen. “Met een huurauto en zonder visa zijn we tot in Timboektoe geraakt. De rest van de rally heb ik de wagen onderhouden en prompt wilde Koen dat ik voortaan meeging. Koen heeft twee linkerhanden. In het kwadraat.”

Wauters reageerde via persbureau Belga met ongeloof op het overlijden van zijn voormalige navigator. “Ik kan het niet geloven. Ik ga hem enorm missen.” Wauters refereerde aan de eerste kennismaking van Damen met de Dakar: “Enkele dagen voor het einde van de rally in 1997 stond hij plots in het bivak. Ik had een heel zware rit achter de rug en mijn wagen was in niet al te beste staat. Jurgen kroop onder de wagen, haalde enkele wisselstukken uit de vrachtwagen en enkele uren later was mijn wagen klaar voor de volgende rit. Daar besloot ik om het jaar nadien met Jurgen een team te vormen. Ik kon rijden, hij kende alles van mechaniek. Navigeren moest hij wel nog leren. We zijn op Lastours heel langzaam een ravijn in gerold. Daar hebben we later nog vaak smakelijk om gelachen. Nadien heeft hij een fantastische carrière uitgebouwd.” 

Damen navigeerde jarenlang bij Wauters en op de snelle assistentie voor het team AD Sport, voordat hij werd gevraagd door het fabrieksteam van Volkswagen om op de servicetruck in de race te navigeren. Daar kwam niet alleen zijn inmiddels uitstekend ontwikkelde navigatiekennis van pas, maar ook zijn enorme technische kwaliteiten. In 2012 stapte hij naast Peter Versluis in de Veka MAN en in de Dakar van 2015 – zijn zeventiende – was hij navigator bij Gerard de Rooy. Daar volgde hij zijn goede vriend Tom Colsoul op, met wiens nicht Kathy hij was getrouwd.

"Met Jurgen verliezen we niet alleen een uitstekende navigator en gerespecteerd lid van ons team, we verliezen bovenal een goede vriend, die we verschrikkelijk gaan missen," zei Gerard de Rooy. Het team was aan het testen in Marokko, als voorbereiding op de Dakar van volgend jaar, maar heeft die test inmiddels afgebroken. Het team reist donderdag terug naar Nederland. 

Inmiddels is ook meer bekend geworden over de omstandigheden van het ongeval afgelopen maandag, waarbij Damen gewond raakte. Het ongeluk gebeurde op ongeveer 10 kilometer voor de finish, in de duinen. De situatie werd in het roadbook aangegeven met één uitroepteken, wat niet meer inhoudt dan 'geen groot gevaar, maar wel even opletten'. De HRX Ford van Wevers Sport reed in de tweede versnelling een niet al te hoog duin op, die aan de achterkant afgebroken bleek, waardoor de auto gelanceerd werd. De wagen kwam op de neus terecht en sloeg over de kop. "De auto heeft amper schade," verklaarde teameigenaar Erik Wevers. "Ook coureur René Kuipers mankeert niets, nog geen schrammetje. Het is daarom niet te bevatten dat Jurgen deze verwondingen heeft opgelopen, waaraan hij uiteindelijk is overleden." De autosportfederatie FIA heeft een onderzoek ingesteld naar de auto en de omstandigheden, wat de standaard procedure is bij een ongeval met deze gevolgen.

Voor de start van de rally had Wevers Sport nog twee dagen getest in Qatar. "De inbreng van Jurgen daarbij was en is van onschatbare waarde," vertelde Wevers. "Het was een plezier en een voorrecht om met hem te werken. Niet alleen vanwege zijn technische kennis en ervaring, maar vooral als mens." Het team is inmiddels terug in Nederland.

In het dagelijks leven was Jurgen Damen zelfstandig ondernemer. Met zijn bedrijf werkte hij met gps-systemen voor de landbouw en bandendrukregelsystemen voor tractoren. 

Foto: Team De Rooy