Maik Willems van achterhoede naar middenmoot

b_600_0_16777215_00_images_00-DAKAR_2014_05-San_Luis_Dakar2014_0501_110.jpg

Maik Willems heeft in zijn debuut in de Dakar Rally meteen laten zien dat het startnummer 452, dat de organisatie hem toebedeelde, een vergissing moet zijn geweest. Willems stuurde zijn oranje Toyota in de eerste proef van de 145ste naar de 65ste plaats.

De eerste special van de Dakar 2014 was met 180 kilometer niet heel lang, maar wel verraderlijk en soms zelfs ronduit gemeen. Coureurs van formaat reden hun dure bolides op deze eerste dag al aan gort. “Het leek wel een autokerkhof onderweg”, vertelde Willems. “Ik denk dat er veel schade is gereden. Dat is ook niet zo gek, want overal lagen stenen. Die geven niet mee hè.”

Willems en zijn navigator Rob van Pelt wisten de stenen en rotsen keurig te omzeilen en brachten de auto heelhuids naar de finish. “Dat vond ik best knap van mezelf”, grinnikte Willems. “Ik was zo blij dat we eindelijk van start konden. Al dat hangen en wachten; dat schiet niet op. Maar dan is het eenmaal zover en dan moet je die adrenaline toch zien te temperen. Het was hard en ruig terrein. Ik heb een paar keer gedacht: ‘Als die auto het maar houdt’. Maar dat deed ie. Het is prima verlopen. Zo mogen er nog twaalf dagen komen.”

Willems wist al meteen auto’s in te halen. In het begin van de proef werd hij daarbij nogal gehinderd door het stof, maar iedereen ging keurig opzij als Willems met de sentinel aangaf dat hij er langs wilde. “Het was een fijne inhaalrace. Echt petje af: ze gingen allemaal uiterst vriendelijk aan de kant. We zijn nergens langer opgehouden dan nodig. In het tweede deel was inhalen wat moeilijker omdat het smal was, maar ook daar ging iedereen aan de kant zodra het ook maar even kon. Ik heb ze niet geteld, maar ik denk dat ik minstens veertig auto’s heb ingehaald.”

Met zijn 65ste plaats mag Willems in de tweede etappe in de middenmoot starten. Dat is een groot voordeel, omdat de piste en vooral ook de duinen die op de route liggen dan nog niet helemaal kapot zijn gereden. “Moet je kijken: tachtig plaatsen verder naar voor, dat scheelt tachtig auto’s die de boel stuk maken. Ik ben heel blij dat we op dag 1 meteen zo’n sprong hebben kunnen maken. Dat maakt alles een stuk gemakkelijker.”

Kornelis Offringa, de snelle-assistentie van het Bastion Hotels Dakar Team, finishte als 48ste bij de trucks.