Wouter de Graaff: Blijven focussen is de kunst

28_12_Assistancepark_042.jpg
Wouter de Graaff (38) zit als navigator bij Pascal de Baar in een MAN truck, samen met monteur  Martin Roesink. Dit drietal fungeert als snelle assistentie voor Peter Versluis en Marcel van Vliet in het Eurol VEKA MAN Rally team. Samen hebben ze al heel wat avonturen beleefd. De Graaff ging in Dakar 2007 voor het eerst mee, toen nog als monteur.

‘’Ik ken Pascal als sinds 1996, we gaan altijd met een clubje vrienden in Italië offroad rijden op de motor. Vanaf het eerste jaar viel Pascal op door zijn mooie stijl en zijn verhalen. Vanaf 2002 ging ik vaak bij de start van de Dakar kijken. In 2006 werd ik 2e in de Tuareg Rally in Marokko bij de motoren. Pascal belde meteen: ‘ik heb een plannetje’ zei hij.’’  

De Baar wilde Dakar 2007 gaan rijden met een Honda 250 zonder assistentie. Een nieuwe uitdaging nadat hij had uitgereden in 2006 met een KTM 660. Wouter de Graaff heeft toen de Honda klaargemaakt, en ging mee als monteur in het team van Michel de Groot. De Baar viel uit met een kapotte versnellingsbak. ''Michel vertelde wel eens dat hij volgas reed op een zandpad met zijn Honda 450, en dat Pascal hem nog voorbij kwam op zijn 250. Hij spaarde de motor niet en wilde top 20 rijden. Dat siert hem en maakt ook niet uit, maar het mocht niet zo zijn. Ik heb die Dakar meegeholpen de Honda van Michel de Groot en de Aprilia van Patrick van Lee naar de finish te brengen.''

Na de Dakar kocht Pascal de Baar de truck waar Fons Jans en Gerard Jimmink op hadden gereden. ''Pascal belde me dat ik langs moest komen bij MD Trucks. Daar stond de Dakartruck. ‘Jij moet navigeren’ zei Pascal. ‘Is goed’ riep ik meteen. Samen met Martin Roesink hebben we de truck weer helemaal fris gemaakt. In het najaar gingen we testen in Tunesië. Met het Dutch Team Dakar hadden we een heel mooi team met flink wat motoren erbij. We waren nog geen 10 kilometer aan het rijden toen de motoren een zoutmeer opgingen. Pascal er achteraan met de truck. Binnen no-time stonden we tot aan de assen vast. Met een heleboel lokalen hebben we truck uiteindelijk weer los gekregen. Het rijden in de duinen viel niet mee. ‘Dit gaat niet, we maken er een plantenbak van!’ riep Pascal. Het viel tegen in het begin, maar als je Pascal nu in de duinen ziet rijden.''

Dakar 2008 ging niet door en als alternatief ging het Dutch Dakar Team naar de Transorientale in juni van dat jaar.  Een rally van 16.000 kilometer, met de start in St. Petersburg en de finish in Beijing. Na een lange aanloop door Rusland en Kazachstan begon in China het echte werk met gigantische duinenvelden.

''In de tweede week in China was er een afstap van een hele hoge duin af. De truck begon te glijden en Pascal liet gelukkig de remmen los. We kwamen met een klap neer onderaan de duin. Het linkervoorwiel stond links naar buiten, het rechtervoorwiel stond rechts naar buiten, en de spoorstang zat zo ongeveer om de as heen gedraaid. ’s Ochtends om 10.00 uur waren we binnen, om 11.00 uur konden we weer van start.''

b_600_0_16777215_00_images_00-DAKAR_2013_00-vooraf_WouterdeGraaff_Transorientale_day14_218.jpg

''We hebben drie dagen achter elkaar doorgereden. Dan ga je dingen zien die er niet zijn. In de laatste etappe brak er een bladveer, we wisten net de finish te halen. Qua duinen was het onze echte vuurdoop, het was gigantisch mooi’’ aldus de Graaff.

In de eerste Dakar op Zuid-Amerikaanse bodem reden de Baar, Roesink en de Graaff uit. Sleutelen deden ze zelf. ''Dat jaar werd nog een etappe geneutraliseerd. In een duinengebied was het spoor zo kapot gereden, dat we niet boven kwamen. We gingen er links omheen, en kwamen met nog een stuk of 30 andere trucks in een vallei te staan waar we niet wisten hoe we eruit moesten. ’s Ochtends heeft een helikopter van de organisatie ons de juiste richting laten zien. We hebben nooit echt vast gereden dat jaar, Pascal werd steeds handiger met het rijden in de duinen.''

b_600_0_16777215_00_images_00-DAKAR_2013_00-vooraf_WouterdeGraaff_DSCN5903.jpg

In 2010 was de Graaff mee in het team van Michel de Groot, en werd zijn plek ingenomen door Ed Wigman, die tegenwoordig op de snelle assistentietruck meerijdt van het Riwald Team. In 2011 sloeg hij een jaartje over en in 2012 kon de Graaff weer instappen bij de Baar die zich aangesloten had bij het Veka Team om daar de snelle assistentie te verzorgen. Een heel verschil met de jaren daarvoor, met een veel lichtere en snellere truck.

‘’Wat een verschil. Ik had nog nooit een bivak met daglicht gezien, nu waren we bijna altijd voor donker binnen. We hebben één ‘Pascaldagje’ gehad. Toen hadden we in de duinen geen achterwielaandrijving meer, geen achteruitversnelling, en een andere truck reed achteruit onze voorruit eruit. Ik heb tegen Pascal moeten liegen omdat hij niet meer in de duinen wilde rijden. We konden ons echter geen gemiste waypoints meer veroorloven. Ik zei dat het nog maar een klein stukje was, maar het was nog 6 kilometer zand. Gelukkig kwamen we er goed doorheen’’

Als snelle assistentie voor Peter Versluis en Marcel van Vliet rust er meer druk op de schouders van de Graaff als navigator. Het is zijn taak ervoor te zorgen dat de truck zo kort mogelijk achter Versluis en van Vliet blijft.
‘’Met tien ton staal door de duinen, het is heel wat. Met de motor kun je stoppen om even te kijken, met een truck gaat dat niet. Pascal is niet in toom te houden, maar hij voelt zelf aan als het een keer net goed gaat. Ik ga daar niet tegenin. Ik heb ook wel eens een mindere dag, dat gebeurt gewoon. Dan geef ik dat ook aan en doen we het even wat rustiger aan. Als ik dan zeker weet dat we goed zitten, pakken we de draad weer op. Blijven focussen is de kunst, het samenspel in de cabine is erg belangrijk. De druk probeer ik van me af te laten. Belangrijkste is dat we elkaar niet onopgemerkt voorbij rijden in de duinen. Ik ben benieuwd wat deze Dakar gaat brengen. We duiken in Peru meteen de duinen in, en die zijn moeilijk te rijden. Het kon nog wel eens wat gezoek worden.’’

b_201_290_16777215_00_images_00-DAKAR_2013_00-vooraf_WouterdeGraaff_07_01_stage07_220.jpg b_221_290_16777215_00_images_00-DAKAR_2013_00-vooraf_WouterdeGraaff_Transorientale_day11_031.jpg
Martin Roesink en Pascal de Baar